La NASA cancela una misión de prueba de mantenimiento de satélites multimillonaria

Acercarse / Ilustración artística de la nave espacial OSAM-1 (abajo) conectada al satélite Landsat 7 (arriba) en órbita.

NASA

La NASA canceló una misión que excedía el presupuesto y retrasaba el cronograma para demostrar la tecnología de servicio automatizado de satélites en órbita, deteniendo un proyecto que costó 1.500 millones de dólares y que probablemente habría costado casi 1.000 millones más llegar a la plataforma de lanzamiento.

La misión Servicio, Ensamblaje y Fabricación en Órbita 1, conocida como OSAM-1, habría encontrado un viejo satélite Landsat en órbita e habría intentado reabastecerlo de combustible, al tiempo que demostraría cómo un brazo robótico podría construir una antena en el espacio. La nave espacial para la misión OSAM-1 fue parcialmente construida, pero la NASA anunció el viernes que los funcionarios decidieron cancelar el proyecto «después de una revisión independiente y en profundidad del proyecto».

La agencia espacial citó «desafíos técnicos, de costos y de cronograma en curso» para la decisión de cancelar OSAM-1.

Ampliación de la misión

El costo de la misión se ha disparado desde que la NASA lanzó oficialmente el proyecto en 2016. El alcance original de la misión solo requería una demostración de reabastecimiento de combustible, pero en 2020, los funcionarios se centraron en el objetivo del montaje en órbita. Esto implicó agregar una pieza compleja de equipo llamado Robot Diestro de Infraestructura Espacial (SPIDER), esencialmente un brazo robótico de 5 metros (16 pies), para ensamblar siete elementos estructurales en una sola antena de comunicaciones en banda Ka.

La incorporación de SPYDER significa que la misión se lanzará con tres brazos robóticos, incluidos dos accesorios necesarios para mantener el satélite Landsat 7 en órbita para una demostración de reabastecimiento de combustible. Con este cambio de alcance, el nombre de la misión cambió de Restore-L a OSAM-1.

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a Un informe del Inspector General de la NASA el año pasado Describe los retrasos en las tareas y los sobrecostos. Desde 2016, la agencia espacial ha solicitado al Congreso 808 millones de dólares para comprar Restore-L y OSAM-1. Los legisladores respondieron otorgando a la NASA casi 1.500 millones de dólares para financiar el desarrollo de la misión, casi el doble de lo que la NASA dijo que quería.

Restore-L, y posteriormente OSAM-1, siempre han contado con el apoyo del Congreso. La misión fue gestionada por el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Maryland. La ex senadora Barbara Mikulski (demócrata por Maryland) fue una de las principales defensoras de las misiones de la NASA lanzadas desde Goddard, incluido el telescopio espacial James Webb. Ella era la principal demócrata en el Comité de Asignaciones del Senado cuando el Congreso comenzó a financiar Restore-L a finales de 2015.

En un momento, la NASA predijo que la misión Restore-L costaría entre 626 y 753 millones de dólares y podría estar lista para su lanzamiento en la segunda mitad de 2020. Pero eso no sucedió, y la misión continúa enfrentando retrasos y aumentos de costos. El último calendario público para OSAM-1 mostraba una fecha de lanzamiento en 2026.

En 2020, después de que la misión Restore-L se reconfigurara como OSAM-1, la NASA estableció oficialmente un presupuesto para la misión renombrada. En ese momento, la NASA dijo que su diseño, construcción, lanzamiento y operación costaría 1.780 millones de dólares. Un panel de revisión independiente creado por la NASA el año pasado para examinar la misión OSAM-1 estimó que el proyecto total podría costar hasta 2.350 millones de dólares, según Jimmy Russell, portavoz de la NASA.

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Las realidades del mercado de servicios satelitales también han cambiado desde 2016. Hay muchas empresas que trabajan en tecnologías de servicios satelitales comerciales, y la industria satelital se ha alejado del reabastecimiento de combustible a naves espaciales sin motor, como habría demostrado OSAM-1 con sus imágenes de la Tierra lunar. 7. Satélites.

En cambio, las empresas se están centrando más en extender la vida útil de los satélites de otras maneras. Northrop Grumman ha desarrollado el Vehículo de Extensión de la Misión, que puede conectarse a un satélite y proporcionar maniobrabilidad sin interrumpir la nave espacial del cliente para repostar combustible. Otras empresas están estudiando satélites diseñados desde el principio con puertos de reabastecimiento de combustible. El ejército estadounidense desea colocar depósitos de combustible y camiones cisterna en órbita para dar servicio regularmente a sus satélites, dándoles la capacidad de maniobrar y quemar propulsor constantemente sin preocuparse por quedarse sin combustible.

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